Greg Rutherford: “Hopelijk wordt het dankzij de fans een fantastisch kampioenschap”

Greg Rutherford is zonder twijfel dé man van het mondiale verspringen op dit moment: hij bezit alle major outdoor titels, een unicum in de sport. Er wacht Greg een mooi jaar, met als hoofddoel het verlengen van zijn Olympische titel. Maar er is meer te winnen en Greg wil het allemaal. We hadden een aangenaam interview met de 29-jarige Brit, die zich momenteel in Arizona voorbereidt op de zomer.

rutherford Braunschweig

Greg Rutherford is geboren in Milton Keynes, 70 kilometer ten Noordwesten van Londen. Hij woont nog steeds in de streek en vorig jaar eerde de stad hem met een gigantisch ‘Leaping Man’ standbeeld. Een duidelijke indicatie van het respect dat de Britten hebben voor ‘the Ginger Wizard’. Die bijnaam is deels makkelijk te verklaren (Greg valt op door z’n onmiskenbare rode haren), maar het ‘wizard’ (tovenaar) gedeelte behoeft nadere uitleg:
“Die bijnaam komt voort uit het feit dat ik vroeger altijd blessures had, vooral aan het begin van mijn carrière. Maar, het maakte niet uit wat voor obstakels ik tegenkwam in de aanloop naar een wedstrijd, ik wist altijd op de een of andere manier te ontsnappen uit zo’n situatie en goed te presteren. Zelfs als ik een blessure had waar eigenlijk zes maanden voor staat, en ik had maar twee maanden om klaar te geraken voor een wedstrijd, lukte het me altijd om alsnog aan die wedstrijd mee te doen en goed te springen. Dus geen slechte bijnaam denk ik zo!

Een persoonlijk record van 8.51m en, belangrijker nog, het feit dat hij alle major outdoor events heeft gewonnen (Olympische Spelen, EK, WK, Gemenebest), plaatst Greg op een selecte lijst met beste verspringers in de historie. Maar nog voor Greg überhaupt begon met atletiek, was hij dicht bij een contract als professioneel voetballer:
“Ik ben opgegroeid met voetbal en ik kon zelf ook aardig met een bal omgaan, maar het enige waardoor ik eigenlijk echt uitblonk, was mijn snelheid. Dat was uiteindelijk een soort natuurlijke stimulans om atletiek op z’n minst eens te proberen. Ik vond het meteen hartstikke leuk, nog leuker dan voetbal. Ik begon als sprinter maar vanaf een bepaald moment werd ik steeds verslagen door een clubgenootje en toen dacht ik: ‘Ik wil niet steeds verliezen, ik ga eens iets anders proberen.’ Dat andere werd dus verspringen en dat ging eigenlijk meteen vrij goed en hier ben ik nu! Geen verkeerde keuze destijds, denk ik.”

Een verkeerde keuze was het zeker niet, maar inmiddels denkt Greg serieus na over een switch naar skeleton.
“Ik houd van wintersport, altijd al gedaan. Skiën was misschien wel mijn eerste sportliefde, sinds ik een bijbaantje aannam op een indoor skipiste. Destijds had ik niet echt de mogelijkheden om er meer werk van te maken, nu heb ik dat wel en in 2014 heb ik het Britse skeleton-team vergezeld toen zij op trainingsstage waren in Lillehammer. Dat ging hartstikke goed en ze hebben me toen de mogelijkheid geboden om bij het team te komen, zodat ik echt aan m’n vaardigheden zou kunnen werken. Uiteindelijk besloot ik om bij het verspringen te blijven. Voor nu tenminste, we gaan zien wat de toekomst ons brengt.”

Voorlopig zien we Greg dus nog verspringen. Wat valt er in die discipline eigenlijk nog te winnen voor hem?
“Nou, er zijn twee indoor kampioenschappen die ik nog steeds heel graag wil winnen! (EK en WK Indoor). Jammer genoeg kon ik niet aan de start staan in Portland vanwege een paar kleine blessures, maar als ik de man kan zijn die alles (de major outdoor events) niet één, maar twee keer heeft gewonnen, dan zou dat ongelooflijk zijn. Dat is dus mijn doel en daarom kom ik ook naar de EK Atletiek Amsterdam 2016. Ik word dit jaar 30 en wil iedere mogelijke kans die zich voordoet, aangrijpen.”

Een vraag die Greg niet makkelijk beantwoordt, is welke prestatie uit z’n carrière hijzelf de meeste waarde toedicht. Natuurlijk is er de gouden Olympische medaille, gewonnen voor zijn thuispubliek, die voor altijd in zijn geheugen gegrift staat.
“Die gouden medaille tijdens London 2012 was ook de eerste keer dat ik een major titel op mijn naam schreef.”

Maar in het jaar 2015 leek Greg onaantastbaar en dat resulteerde onder meer in een winnende sprong van 8.41m tijdens de WK in Peking; zijn een-na-verste sprong ooit en verder dan hij ooit had gesprongen in een major event. Die gouden plak was ook de laatste in de reeks van major titels en een week later schreef Greg ook het overall klassement van de prestigieuze Diamond League meetings op zijn naam.
“Dus alles bij elkaar denk ik dat het winnen van de Wereldtitel, als een soort back-up voor mijn Olympische titel, de beste prestatie uit mijn carrière is geweest.”

Samen met Dafne Schippers werd Greg vorig jaar geëerd met een Golden Track voor de European Athletics atleet van het jaar 2015. Hij bewondert Dafne en erkent de impact van haar prestaties en het belang daarvan voor de EK Atletiek.
“Dafne is overduidelijk het gezicht van de Nederlandse atletiek, maar Nederland heeft op dit moment meer fantastische atleten en dat vind ik geweldig. Ik ben heel erg benieuwd naar de EK in Amsterdam en ik kijk er enorm naar uit, hopelijk wordt het dankzij de fans een prachtig kampioenschap. Wij mogen onszelf gelukkig prijzen in Groot-Brittannië; er is een grote groep Britse verenigingen die veel buitenlandse events bezoekt. Ik weet zeker dat zij er in juli ook bij zijn en dat ze als één man achter de Britse ploeg gaan staan. En ik hoop zoals altijd in optimale vorm naar Amsterdam af te reizen en goed te presteren, zodat de fans iets hebben om voor te juichen. Het wordt geweldig.”

Greg zal alleen tevreden zijn als hij Amsterdam verlaat met een gouden plak om zijn nek, wie gaan proberen hem daarvan te weerhouden?
“Het wordt interessant om te zien wie er besluiten naar Amsterdam af te reizen en wie niet. Maar er zijn op dit moment zoveel goede springers in Europa, dat dat eigenlijk niet zoveel uitmaakt. Als alle goede verspringers in vorm zijn, wordt het een ongelooflijk spannende strijd. Als de competitie eenmaal van start gaat, kan echt iedereen winnen. Maar wanneer ik een stadion binnenloop, zie ik niemand die beter is dan ik. Ik zie iedereen als gelijk, met dezelfde mogelijkheden om te presteren. Zolang ik zelf fit ben en goed spring, dan heb ik diezelfde mogelijkheid om te winnen. Ik probeer mezelf enorme druk op te leggen, in plaats van me druk te maken om wat anderen van me verwachten. Als ik namelijk zelf de grootste eisen aan mijn prestaties stel, dan doen de verwachtingen van anderen er niet toe.”

Wat Greg gaat doen na de aankomende Olympische Spelen is afhankelijk van hoe onder meer die Spelen verlopen. Mogelijk zien we hem met hoge snelheden, op zijn buik liggend, van een kleine slee naar beneden glijden op een skeleton baan, of misschien zien we Greg wel lid worden van de ‘+28 foot club’ (+8.5 meter). Zijn nabije toekomst blijft onvoorspelbaar, maar Greg weet in elk geval wel één ding wat ‘ie doet als ‘ie eenmaal met pensioen is: “Dan eet ik iedere dag ‘steak and eggs’ als ontbijt!”

Op dit moment is Greg in Arizona, waar hij zich voorbereidt op het outdoor seizoen. Misschien neemt hij deel aan een meeting in Californië op 16 april, waarna hij zijn Europese campagne start tijdens de Manchester City games op 20 mei. Daarna wil hij deelnemen aan de Diamond League meetings in Rome en Birmingham, gevolgd door de Britse Kampioenschappen op 24-26 juni. Na die wedstrijden moet Greg in optimale vorm zijn om zijn titel te verdedigen tijdens de EK Atletiek Amsterdam 2016. De kwalificaties voor het verspringen staan gepland in sessie 1, op woensdag 6 juli (13.05 uur) en de medailles worden verdeeld tijdens sessie 4, op donderdag 7 juli (18.20 uur).

Beantwoord

Het is toegestaan de volgende HTML tags en attributes te gebruiken: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <s> <strike> <strong>